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Hacia un modelo sostenible de Depuración de Aguas Residuales

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Las Estaciones Depuradoras de Aguas Residuales (EDAR) tienen un elevado consumo energético, principalmente ligado al suministro de aire, lo que las convierte en importantes sumideros de energía. En efecto, a pesar de que algunas ahorran parte de la energía consumida, se estima que sólo un 20-30% de la energía empleada en las EDAR es recuperable hoy día.

El proceso generalmente pasa por recuperar parte de la energía produciendo biogás a partir del carbono orgánico del agua residual, en el proceso biológico de la digestión anaerobia. Sin embargo, una gran parte del carbono orgánico no se puede recuperar como biogás porque es necesario para eliminar el nitrógeno con la tecnología actual.

 

Sin embargo, con la finalidad de disminuir el elevado coste energético y cambiar el paradigma del tratamiento hacia procesos más sostenibles, se están desarrollando diversas líneas de investigación en todo el mundo.


En primer lugar, se están estudiando vías para destinar la totalidad del carbono orgánico que contiene el agua residual que entra en la depuradora a la producción de biogás. Para ello, es necesario eliminar el nitrógeno sin la necesidad de utilizar carbono orgánico, tal como se está estudiando en la Universitat Autònoma de Barcelona mediante el proyecto LIFE SAVING E, que pretende que las actuales EDAR pasen a ser autosuficientes energéticamente o, incluso, productoras netas de energía.


Otra posibilidad es el empleo del agua residual para cultivar microalgas y transformarlas en biocombustible. Además de agua y luz, las microalgas necesitan nitrógeno y fósforo como nutrientes, precisamente los contaminantes que hay que eliminar de las aguas residuales. Sin embargo, para obtener la energía necesaria, los reactores tienen que estar expuestos al sol, por lo que no pueden ser excesivamente profundos pues no llegaría luz a las microalgas, limitación que aún ha de ser salvada al objeto de reducir su tamaño.


Por último, la Universidad de Cranfield (UK) están desarrollando diferentes tecnologías para redirigir el carbono generado en la depuración a la línea de fangos para maximizar la recuperación energética, además de retirar nitrógeno de la corriente principal (tecnología Anammox - ANaerobic AMMonium OXidation-), o la recuperación de fósforo como estruvita mineral o de nitrógeno en forma de sales de amonio, entre otras.


En resumen, es muy necesario implementar nuevas tecnologías que transformen las EDAR actuales en centros más sostenibles, que maximicen la recuperación de energía y nutrientes, y cambiar el paradigma de la depuración para transformar los contaminantes de hoy en los recursos de mañana.

 

Tags: Tratamiento de Aguas Residuales